Algunas universidades pronto cobrarán 100.000 dólares al año. ¿Cómo ha ocurrido?

Era sólo cuestión de tiempo antes de que una universidad tuviera el coraje de estimar el costo de asistencia en casi 100.000 dólares al año. Lo probaremos por primera vez esta primavera.

Una carta dirigida a un estudiante de ingeniería recién admitido en la Universidad de Vanderbilt mostraba un precio con todo incluido (alojamiento, comida, gastos personales, una computadora portátil de alto octanaje) de $98,426. Un estudiante que haga tres viajes a su casa en Los Ángeles o Londres desde el campus de Nashville durante el año podría alcanzar las seis cifras.

Esta suma sorprendente es una anomalía. Sólo una pequeña fracción de los estudiantes universitarios pagará algo similar en el corto plazo, y alrededor del 35 por ciento de los estudiantes de Vanderbilt (aquellos que no reciben ayuda basada en la necesidad ni ayuda por mérito) pagan el precio de lista completo.

Pero unas pocas docenas de colegios y universidades que rechazan a la gran mayoría de los solicitantes probablemente alcanzarán este umbral en unos pocos años. Su voluntad de cruzarlo plantea dos preguntas para cualquiera que quiera ir a la universidad: ¿Cómo sucedió y si vale la pena?

Según el College Board, el precio de lista promedio para 2023-24 para matrícula, cuotas, alojamiento y comida fue de $56,190 en escuelas privadas y sin fines de lucro de cuatro años. En las universidades públicas de cuatro años, los estudiantes del estado vieron un precio promedio de $24,030.

Pero eso no es lo que mucha gente paga, ni de lejos. A partir del año escolar 2019-20, el 39% de los estudiantes del estado que asistían a universidades de dos años a tiempo completo recibieron subvenciones suficientes para cubrir toda la matrícula y las tarifas, según datos federales utilizados por el College Board en un informe de 2023 (aunque no sus gastos de manutención, lo que puede dificultar enormemente la asistencia a la escuela). En las escuelas públicas de cuatro años, el 31% no pagó nada por matrículas ni cuotas, mientras que el 18% de los estudiantes de colegios y universidades privadas calificaron para el mismo trato.

Esas universidades privadas continúan ofreciendo grandes descuentos a personas de todo tipo de ingresos. Un estudio realizado por la Asociación Nacional de Funcionarios de Negocios de Colegios y Universidades mostró que los colegios y universidades privados sin fines de lucro redujeron los precios de las matrículas en un 56% con respecto a la tasa oficial durante el año escolar 2022-23.

Vanderbilt también ofrece descuentos y su ayuda financiera es extraordinariamente generosa. A principios de este año, anunció que las familias con ingresos de 150.000 dólares o menos no pagarían la matrícula en la mayoría de los casos.

Sin embargo, más de 2.000 estudiantes que no reciben ayuda basada en la necesidad o el mérito pronto pagarán 100.000 dólares o más. ¿Por qué Vanderbilt necesita todo ese dinero?

En algunas pequeñas universidades de artes liberales con enormes dotaciones, ni siquiera 100.000 dólares cubrirían el coste medio de la educación de un estudiante, dicen las escuelas. Williams College, por ejemplo, dice que gasta alrededor de 50.000 dólares más por estudiante que su precio de lista.

En otras palabras, todos reciben un subsidio. Quizás su precio de lista también debería estar por encima de los 100.000 dólares, para que su dotación no ofrezca ayuda innecesaria a las familias ricas. O tal vez, un precio tan alto ahuyentaría a los solicitantes de bajos ingresos que no se dan cuenta de que podrían conseguir un viaje gratis hasta allí.

Según Vanderbilt, el gasto por estudiante universitario es de 119.000 dólares. «La diferencia entre el precio y el costo de la asistencia se financia con nuestra donación y la generosa filantropía de donantes y ex alumnos», dijo Brett Sweet, vicerrector de finanzas, en un comunicado enviado por correo electrónico.

Nadie en la escuela se reuniría conmigo para analizar esta cifra o hablar por teléfono sobre ello. Pero los estados financieros de Vanderbilt ofrecen pistas sobre cómo gasta el dinero. En el año fiscal 2023, el 52% de sus gastos operativos se destinó a sueldos y salarios de profesores, personal y estudiantes, así como a beneficios complementarios.

Robert B. Archibald y David H. Feldman, dos académicos que escribieron “¿Por qué cuesta tanto la universidad?”, explicaron en su libro por qué los costos laborales son tan complicados en estas instituciones.

“Los factores críticos son que la educación superior es un servicio personal, que no ha visto un crecimiento de la productividad que ahorre mano de obra y que los salarios de los trabajadores altamente educados, tan importantes en los colegios y universidades, se han disparado”, dijeron. “Estos son factores que afectan a toda la economía. Poco tienen que ver con alguna patología en la educación superior”.

Los críticos de la industria todavía creen que se ha producido una especie de exceso administrativo, que eleva las matrículas con salarios desmesurados. Pero ¿qué es realmente la hinchazón?

Los administradores supervisan el cumplimiento, como las leyes que permitieron a las personas discapacitadas ingresar y aprobar la universidad y evitar que las escuelas discriminen a las mujeres. Si no nos gusta la regulación, podemos votar por diferentes legisladores.

Del mismo modo, las familias en un mercado libre pueden tomar decisiones alternativas si quieren menos profesionales de la salud mental y sus jefes, administradores de redes informáticas, asesores académicos o consejeros laborales. Sin embargo, la primera pregunta (preseleccionada) que el rector de Vanderbilt, Daniel Diermeier, respondió durante el fin de semana familiar del otoño pasado fue si Vanderbilt debería invertir aún más en asesoramiento profesional a raíz de la caída de cinco puntos de la escuela en su clasificación anual.

Si bien muchas familias no están exactamente haciendo cola para una educación universitaria residencial de baja matrícula, todavía hacen muchas buenas preguntas sobre el valor. Entonces, ¿vale la pena alguna vez una educación universitaria de 400.000 dólares?

Depende, y sabías que la respuesta llegaría, ¿verdad?

La mayoría de los compradores universitarios se preguntan acerca de los puntajes de ingresos, y usted puede buscar por especialidad universitaria en el sitio web College Scorecard del gobierno federal. Estos datos a nivel de programa existen para los exalumnos cuatro años después de graduarse, aunque solo para aquellos que recibieron ayuda financiera federal.

Los estudiantes de ingeniería médica/biomédica de Vanderbilt tienen ganancias promedio de cuatro años de $ 94,340. Los estudiantes de lengua y literatura inglesa ganan $53,767.

Estos son excelentes resultados, pero ¿son exclusivos de Vanderbilt? “Podrías obtener un título de ingeniería en una universidad estatal emblemática que sea tan valioso como lo que obtendrías en Vanderbilt”, dijo Julian Treves, asesor financiero y especialista universitario cuyo boletín me informó sobre lo que sucede allí.

Pasé unos días intentando que el vicerrector de asuntos de inscripción universitaria de Vanderbilt, Douglas L. Christiansen, hablara conmigo y respondiera estas preguntas de forma clara y más completa, pero no pude. Una portavoz de la universidad me envió algunos detalles de su parte. «Estamos comprometidos con la excelencia en todos los niveles, desde la calidad de nuestro cuerpo docente, programación, instalaciones y laboratorios de investigación hasta los servicios que brindamos para apoyar el bienestar académico, emocional y social de nuestros estudiantes», se lee en el comunicado.

Anticipándome a la falta de una respuesta sustancial, asistí a una sesión informativa grupal para unos 125 futuros estudiantes y allí también pregunté. El alto funcionario de admisiones que respondió la pregunta se negó a responder. Nunca había visto esto antes y he asistido a estas sesiones en docenas de escuelas a lo largo de los años.

Pero realmente, ¿por qué un actor en un mercado competitivo respondería a esta pregunta si no está absolutamente obligado a hacerlo? Sin datos de calidad cuantitativos disponibles públicamente y de toda la industria (puntuaciones de felicidad, satisfacción del cliente, medidas de aprendizaje, retorno de la amistad, fortaleza de las redes profesionales), el precio de lista por sí solo sirve como una señal de excelencia, al menos para algunos compradores.

Y miles de solicitantes cada año responden a la señal ofreciéndose voluntariamente a pagar el precio de lista, incluso si la escuela rechaza a la gran mayoría de los solicitantes. O tal vez se ofrecen como voluntarios precisamente porque Vanderbilt y escuelas similares rechazan a la gran mayoría de los solicitantes.

Así que un precio de lista de 100.000 dólares no es nuestra máxima prioridad. El espectáculo de gente rica comprando libremente artículos de lujo no es nada nuevo, incluso si es un tema enteramente digno de examen (y un fenómeno poco estudiado por los propios académicos, ejem).

Qué Y ¿un problema entonces? Brent Joseph Evans, profesor asociado de políticas públicas y educación superior en la Facultad de Educación y Desarrollo Humano de Vanderbilt, comenzó su carrera como oficial de admisiones en la Universidad de Virginia. Allí, vendió la institución a estudiantes de internados en Nueva Inglaterra y a adolescentes en las estribaciones de los Apalaches.

El primer grupo podría pagar 100.000 dólares al año, aunque muchos de ellos no llegarán a ser los Vanderbilt del mundo. Seguramente encontrarán su camino en alguna parte.

¿Pero este último grupo? El profesor Evans está preocupado por su acceso a cualquier escuela.

«Deberíamos preocuparnos si ingresan a un sistema universitario estatal de bajo costo y encuentran una carrera bien remunerada que pueda mantenerlos en la clase media», dijo. «Creo que a veces cualquier tensión sobre lo que están haciendo las universidades de élite nos aleja de lo que debería preocuparnos como sociedad».