En la «Milla del Siglo», Josh Kerr echa leña a la rivalidad más candente de los Juegos Olímpicos

EUGENE, Oregon — Cuando faltaban unos 700 metros en la Bowerman Mile, Josh Kerr, el corredor de fondo británico estrella, cambió el guión en una de las rivalidades más emocionantes de la pista. Porque era necesario enviar un mensaje. Porque Kerr estaba harto de Jakob Ingebrigtsen, la superestrella noruega, que afirmaba que no tenía igual. Porque la carne de vacuno aporta algo más de la competencia.

Así que Kerr tomó su decisión temprano.

«Creo que asustó al cuerpo técnico porque me dijeron específicamente que no lo hiciera», dijo Kerr después. «Y dije: ‘Si siento que es el momento, iré’… Realmente no escucho a otras personas cuando se trata de estrategia de carrera. Seguiré mis instintos».

Al comienzo de la segunda curva, Kerr iba en cabeza. Había superado al británico Jake Wightman. El pasado del estadounidense Yared Nuguse. Pasado Ingebrigtsen. Superó a Abel Kipsang de Kenia. Para los últimos 600 metros, en el evento principal y la carrera final del sábado en Hayward Field en el Prefontaine Classic, Kerr dejó atrás a su enemigo más feroz. Una respuesta sin palabras. Hizo alarde de su confianza y entrenamiento. Retó al número 1 del mundo a tomarlo.

Ingebrigtsen no pudo. No en este día.

El 3:45.34 de Kerr estableció un nuevo tiempo líder mundial en la milla y estableció un nuevo récord británico. Lo más intrigante, sin embargo, fue la capa de novedad que añade a la rivalidad. La jugada de Kerr el sábado cambió el tablero en este creciente partido de ajedrez entre los mejores corredores de media distancia del mundo, añadiendo más suspenso a lo que es posible cuando se enfrenten en duelo por medallas en París este agosto.

¡Qué carrera de Josh Kerr!

Se trata de un nuevo récord británico en la carrera de una milla masculina.#BBCAthletics #EugenioDL pic.twitter.com/lDnHddRWEEe

Fue la segunda derrota consecutiva de Ingebrigtsen contra sus pares de élite. Entonces sabes que su juego A está por llegar. El actual medallista de oro olímpico en los 1.500 metros responderá como lo hacen los campeones.

Corrió 3:45.60, en la milla del sábado, su primera acción desde que una lesión en el tendón de Aquiles le obligó a perderse la temporada bajo techo.

“Traté de luchar contra ello”, dijo Ingebrigtsen, cuya última carrera fueron los 3.000 metros en el Prefontaine Classic de 2023 en septiembre. “Pero para mí hoy todo fue cuestión de tiempo. Por supuesto, estamos compitiendo, pero definitivamente hay alguna diferencia en términos de enfoque de esta carrera. Para algunos, esta es la prueba final incluso antes de los Juegos Olímpicos de París. Pero esta no es mi prueba final. Así que definitivamente hay una gran diferencia en cómo todos vemos esta carrera. Pero es una buena pelea».

Esta carrera estuvo tan llena de talento que fue apodada la «Milla del Siglo». Amazon sigue a Ingebrigtsen con cámaras y documenta el viaje de la estrella noruega a París. Este fue el enfrentamiento más publicitado del año. Los ojos de un deporte global estaban puestos en ellos. Y fue el debut de Kerr en Prefontaine.

El viernes dejó muy claro que vino a la Universidad de Oregón en busca de humo noruego.

«No estoy aquí para resolver la tensión», dijo Kerr. Sentado a su izquierda mientras lo decía: Ingebrigtsen. La expresión severa de Kerr, la falta de reconciliación en su tono, revelaron su nivel de hartazgo.

“Estoy aquí para correr una gran milla que, con suerte, quedará marcada en el siglo. Estoy aquí intentando ser el mejor del mundo. … Y si eso molesta a la gente o molesta a los competidores, estoy seguro de que sucederá porque todo el mundo está tratando de hacer lo que yo estoy haciendo”.

¿Aliviar la tensión? No. Esta es la carne más picante desde Kendrick Lamar y Drake.

Y sí, Kerr escucha a Kendrick.

“Sí, claro”, dijo sonriendo para afirmar que entendía la referencia.

Kerr tenía toda la intención de aumentar la tensión. Está convencido de su superioridad en la disciplina. Salir tan temprano fue el tipo de flexibilidad que alimenta esta jugosa telenovela.

Suele desempeñar el papel de pateador. Es Ingebrigtsen quien se pone en marcha temprano y desafía a los demás a seguirle el ritmo. Es un movimiento de poder. Si sus competidores pueden conservar energía mientras él soporta el peso del ritmo y aun así no pueden alcanzarlo, eso sólo demuestra su dominio. Pero Kerr no se contuvo esta vez. Estaba intentando encontrar una cuerda y probablemente sería importante.

«Lo estoy disfrutando», dijo Kerr. “En este punto de tu carrera, siempre mirarás hacia atrás y pensarás: ‘Esos fueron los días de gloria’. Y sé que lo estoy ahora. Así que me estoy divirtiendo tanto como puedo.

Era un campo apilado. El mejor tiempo mundial –el mejor del año calendario– al ingresar a Prefontaine fue 3:47.83 de Nuguse en los Millrose Games en Nueva York en febrero. El sábado en Hayward Field, Wightman igualó ese tiempo y terminó quinto. Siete corredores marcaron menos de 3:49.

Pero después de tres de cuatro vueltas, Kerr, Ingebrigtsen y Nuguse se habían puesto en cabeza. Se ha subrayado que este trío, que se dirige a París, son los tres grandes de la carrera de media distancia.

Nuguse, poseedor del récord estadounidense, terminó tercero con 3:46.22. Definitivamente es el J. Cole en este. Nuguse, fácilmente el más feliz del trío, se mantuvo al margen de la animosidad. Mantiene una sonrisa propia de un parque de atracciones, como pintada por un caricaturista. Adecuado para un futuro ortodoncista. Consume sólo vibraciones positivas. Preferiría derrotar a Pokémon o despertar las vibraciones de Taylor Swift que entrar en bromas competitivas.

Ser capaz de correr en las sombras como una amenaza subestimada es, dijo Nuguse, uno de los beneficios de toda la atención centrada en la tensión entre Kerr e Ingebrigtsen. Cree que esto lo hace peligroso en París.

«Siempre he creído que la felicidad es una emoción mucho más fuerte que la ira», dijo Nuguse el viernes. “Especialmente cuando corres. La ira es algo que va, viene y se acaba muy rápidamente. Pero creo que si realmente disfrutas lo que haces, te diviertes, creo que eso es lo que te mantiene en movimiento y lo que realmente ayuda en esos últimos 200 metros. Siempre lo he pensado y siempre me ha funcionado».

El sitio web de atletismo Citius Mag tiene una cronología completa de la masacre de Kerr-Ingebrigtsen, que comenzó en serio en agosto de 2023.

Pero para hacer un curso intensivo, todo comenzó en los Juegos Olímpicos de Tokoyo en 2021. Ingebrigtsen se convirtió en una estrella mundial cuando dejó boquiabiertos a todos al ganar el oro en los 1.500 metros en 3:28.32, superando al keniano Timothy Cheruiyot. Kerr aprovechó un ataque tardío para capturar el bronce.

Luego, en el campeonato mundial de 2022 en Eugene, con Ingebrigtsen todavía brillando en su gloria dorada, Wightman lo sorprendió en los 1.500, escapándose en los últimos 300 metros para arrebatarle el oro a Ingebrigtsen.


Josh Kerr lidera a Jakob Ingebrigtsen durante la final de 1.500 metros del Campeonato Mundial de 2023. Kerr volvió a vencer a su rival el sábado en Eugene, Oregón. (David Ramos/Getty Images)

Esto convirtió al campeonato mundial de 2023 en Budapest en la siguiente parada importante para que Ingebrigtsen recuperara su estatus superior. Pero un ataque tardío de Kerr, similar al de Wightman, empujó a Ingebrigtsen de nuevo a la plata. Después de perder, Ingebrigtsen dijo que no estaba al 100% y sacó algo de brillo de la victoria por decisión de Kerr.

Cuando más tarde se le preguntó si estaba ansioso por la revancha con Kerr, Ingebrigtsen reveló que no estaba completamente sano y descartó la idea de que Kerr estuviera a su nivel como «simplemente el siguiente».

En noviembre, Kerr respondió al fuego. Dijo que el ego de Ingebrigtsen es bastante alto y que tenía importantes debilidades que sería mejor abordar, de lo contrario no habría ganado el oro en París.

En febrero, Ingebrigtsen dijo a una publicación en noruego que ganaría “98 de 100 veces” contra Kerr y Wightman.

Luego, dos semanas más tarde, después de que Kerr estableciera un nuevo récord mundial en las dos millas en los Juegos Millrose, Ingebrigtsen, fuera por una lesión en ese momento, declaró que vencería a Kerr con los ojos vendados.

En marzo, Ingebrigtsen declaró irrelevantes a sus rivales y dijo al Times UK: “El mayor problema es prestar atención a gente como Kerr. Esto es lo que está buscando. Le falta algo en sí mismo que busca en los demás.»

Sí, la tensión ha ido aumentando desde hace casi un año. El sábado no era el momento de bajar el tono. Pero dejemos que los pies hablen por sí solos. La sala repleta de apasionados fanáticos de las carreras en Hayward Field casi babeó con la tensión palpable. Drama a nivel olímpico en una competición de la Liga Diamante. Lo que le pasó a Prefontaine el sábado sólo lo hará aún más convincente cuando se reúnan nuevamente en agosto.

“Algunos de mis competidores”, afirmó Ingebrigtsen, “claramente han dado un paso en la dirección correcta. Pero no es un gran paso, tal vez sea necesario para ser uno de los favoritos en París».

(Foto superior de Josh Kerr venciendo a Jakob Ingebrigtsen en Bowerman Mile el sábado: Steph Chambers/Getty Images)