La gripe aviar se propaga a las vacas lecheras

Se ha confirmado una forma altamente mortal de gripe aviar en el ganado estadounidense en Texas y Kansas, anunció el lunes el Departamento de Agricultura.

Es la primera vez que se identifican vacas infectadas con el virus.

Las vacas parecen haber sido infectadas por aves silvestres y se han reportado aves muertas en algunas granjas, dijo la agencia. Los hallazgos se anunciaron después de que varias agencias federales y estatales comenzaran a investigar informes de vacas enfermas en Texas, Kansas y Nuevo México.

En varios casos, el virus se ha detectado en muestras de leche no pasteurizada recogidas de vacas enfermas. Debido a que la pasteurización mata los virus, los funcionarios enfatizaron que había poco riesgo para el suministro de leche del país.

«En este momento, no hay preocupación sobre la seguridad del suministro comercial de leche o que esta circunstancia represente un riesgo para la salud de los consumidores», dijo la agencia en un comunicado.

Los expertos externos están de acuerdo. «Sólo se ha encontrado en leche con anomalías graves», afirmó el Dr. Jim Lowe, veterinario e investigador de la gripe en la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign.

En esos casos, la leche se describió como espesa y almibarada y se descartó. La agencia dijo que las lecherías deben desviar o destruir la leche de los animales enfermos.

Las infecciones bovinas se producen inmediatamente después de la primera detección en el país de influenza aviar altamente patógena en cabras, anunciada por funcionarios de Minnesota la semana pasada.

Hasta ahora, las muestras de gripe tomadas de vacas enfermas no contenían mutaciones genéticas que hicieran que el virus tuviera más probabilidades de infectar a los humanos, dijo la agencia de agricultura, añadiendo que el riesgo para el público en general sigue siendo bajo.

«No hay motivo para entrar en pánico todavía», dijo Stacey L. Schultz-Cherry, viróloga y experta en gripe del St. Jude Children’s Research Hospital. «Parece que esto es sólo otro evento secundario del contacto con aves silvestres enfermas».

Sin embargo, señaló, no se cree que las vacas estén entre las especies particularmente susceptibles a la influenza aviar, y estos casos representan otro giro preocupante en la epidemia mundial de influenza aviar que ha devastado las poblaciones de aves silvestres en los últimos años.

El brote fue causado por una nueva forma del virus de la influenza aviar, conocida como H5N1, que surgió en Europa en 2020. Las aves silvestres pueden transmitir el virus, a través de las heces y secreciones orales, a las aves de corral y a otros animales. Las epidemias suelen estallar en primavera y verano, cuando las aves migratorias están en movimiento.

Aunque los virus de la influenza aviar están adaptados para propagarse principalmente entre las aves, la nueva versión del H5N1 se ha extendido tanto entre las aves silvestres que también se ha propagado repetidamente a los mamíferos, particularmente a las especies carroñeras, como los zorros, que pueden alimentarse de aves infectadas.

Las infecciones por mamíferos, que dan al virus nuevas oportunidades de evolucionar, siempre son una preocupación, afirmó Andrew Bowman, epidemiólogo molecular y experto en gripe de la Universidad Estatal de Ohio. Los científicos han temido durante mucho tiempo que un virus de la gripe aviar que evolucionó para propagarse más eficientemente entre los mamíferos, incluidos los humanos, pudiera desencadenar la próxima pandemia.

En este momento, dijo el Dr. Bowman, no está claro si todas las vacas infectadas contrajeron el virus directamente de las aves o si el virus también se está propagando de una vaca a otra.

«Ésta es una cuestión que deberá resolverse rápidamente», afirmó. “Si tenemos transmisión de ganado a ganado, es una historia diferente. Esto definitivamente me pone un poco más nervioso”.

Se están realizando más pruebas y análisis. «Esta es una situación que evoluciona rápidamente y el USDA y los socios federales y estatales continuarán compartiendo actualizaciones adicionales a medida que la información esté disponible», dijo la agencia.