Airbus avanza a medida que aumentan los problemas de Boeing

La semana pasada, Airbus consolidó su posición como el mayor fabricante de aviones del mundo por quinto año consecutivo, anunciando que entregaría más aviones y obtendría más pedidos que Boeing en 2023. Al mismo tiempo, Boeing estaba tratando de implementar un esfuerzo masivo de relaciones públicas. y la crisis de seguridad causada por un desgarrador casi desastre que involucró a su línea de aviones 737 Max.

En el antiguo duelo entre los dos rivales de la aviación, Airbus tenía una ventaja considerable.

«Lo que era un duopolio se ha convertido en dos tercios de Airbus y un tercio de Boeing», dijo Richard Aboulafia, director gerente de AeroDynamic Advisory en Washington, DC. «Muchas personas, ya sean inversores, financieros o clientes, miran a Airbus y ven una empresa dirigida por gente competente. El contraste con Boeing es bastante profundo», afirmó.

El accidente del 737 Max 9, en el que se abrió un agujero en el fuselaje de un vuelo de Alaska Airlines en el aire, fue el último de una serie de fallos de seguridad en el avión de trabajo de la compañía Boeing, incluidos dos accidentes mortales en 2018 y 2019- contribuyen indirectamente a impulsar la fortuna del gigante aeroespacial europeo.

A medida que la Administración Federal de Aviación amplíe su control sobre la producción del Max 9, es probable que aumente la ventaja de Airbus. Las aerolíneas se están embarcando en ampliaciones masivas de sus flotas para satisfacer el aumento de la demanda de viajes aéreos a nivel mundial posterior a la pandemia y están evaluando a qué aerolínea recurrir.

Las acciones de Airbus, un consorcio con fábricas y oficinas en varios países europeos, subieron a un récord el viernes después de que su director ejecutivo, Guillaume Faury, dijera que la compañía obtuvo 2.094 pedidos de nuevos aviones en 2023, la mayor cantidad en solo un año. Esto incluye los populares aviones A320neo de pasillo único, su principal competidor del 737 Max.

Boeing también informó de más entregas y pedidos de aviones en 2023 que el año anterior, pero a un ritmo más lento que Airbus. Las dos empresas juntas producen la gran mayoría de los aviones comerciales del mundo.

Faury declinó hacer comentarios directamente durante una conferencia de prensa el jueves sobre el último problema con el avión Max de Boeing. «Estamos siguiendo muy de cerca todo lo que surja de la investigación en curso», dijo.

Airbus ha tenido sus problemas: durante la pandemia, los problemas en la cadena de suministro lo obligaron a recortar la producción y la extinción de incendios, lo que provocó una pérdida de 1.000 millones de euros (1.100 millones de dólares). Resolvió una investigación por corrupción en 2020 por 4.000 millones de euros. Y en 2019 dejó de construir el avión superjumbo A380 después de que las aerolíneas solicitaran modelos más pequeños.

Desde el accidente del Max 9 del 5 de enero, las acciones de Boeing han caído alrededor de un 20% mientras los inversores sopesan la magnitud del golpe que resultará ser la debacle. David Calhoun, director ejecutivo de la compañía, había dicho que esperaba que 2024 fuera un año de regreso. En cambio, la empresa está trabajando para contener las nuevas consecuencias.

Boeing dijo el lunes que haría cambios en los procesos de control de calidad en su fábrica y en la de un importante proveedor, Spirit AeroSystems, que instaló el tapón en las puertas de salida no utilizadas que explotaron en el vuelo de Alaska Airlines. El martes, Boeing anunció que había designado a un almirante retirado de la Armada, Kirkland H. Donald, para evaluar el «sistema de gestión de calidad» de la compañía para aviones comerciales.

Si bien nadie resultó herido, el episodio de Alaska Airlines revivió cuestiones de seguridad que Boeing había trabajado para abordar después de que dos de sus aviones Max en Asia y África se estrellaran en 2018 y 2019, matando a 346 personas. Todos los aviones 737 Max han estado en tierra en todo el mundo durante dos años, lo que creó una oportunidad inusual para que Airbus se abalanzara y se hiciera con una mayor participación del negocio de Boeing.

Informes del New York Times y otros revelaron presión dentro de Boeing para competir con el avión A320neo de Airbus, un éxito de rápido crecimiento y eficiencia en el consumo de combustible que tomó a Boeing por sorpresa. La decisión de Boeing de construir el Max como una variante del 737 porque sería más rápido, más fácil y más barato que empezar desde cero influyó en el diseño y desarrollo del avión, desempeñando un papel en su turbulenta historia.

«La ecuación económica ha cambiado a favor de Airbus en los últimos años», dijo Philip Buller, analista de aviación del Berenberg Bank, con sede en Londres.

«Las interrupciones que afectaron al Boeing Max hicieron que pareciera un avión menos confiable para tener en su flota», dijo. «Así que las ventajas de que sea un poco más barato se van por la ventana porque el Airbus es un avión más fiable que puedes volar en lugar de dejarlo en tierra».

Las preocupaciones por la seguridad han resultado costosas en otros sentidos para Boeing. La compañía tiene una deuda de casi 40 mil millones de dólares derivada de la caída de los viajes relacionada con el Covid y la anterior crisis de seguridad del 737 Max, lo que ha planteado dudas sobre hasta qué punto invertirá en aviones de próxima generación mientras Airbus busca una ventaja competitiva. dijo Buller.

«Si usted tiene una deuda de 40 mil millones de dólares y un avión que es su fuente de ingresos queda en tierra porque la puerta explotó, eso es una señal de que la administración no está invirtiendo en el futuro sino que está apagando el fuego hoy», dijo.

A medida que las aerolíneas continúan aumentando los pedidos de aviones pospandemia para construir flotas más grandes y nuevas, Airbus parece estar ampliando su ventaja. En dos acuerdos importantes, Air India encargó 250 aviones Airbus e IndiGo, la aerolínea más grande de la India, acordó comprar 500. La compañía informó una cartera de pedidos de 8.600 aviones en 2023, en comparación con los 5.626 de Boeing.

Los problemas de la cadena de suministro han dificultado que ambos construyan aviones lo suficientemente rápido. Airbus entregó 735 aviones a transportistas y empresas de arrendamiento de aviones en 2023, en el extremo superior de su rango objetivo y más que los 528 entregados por Boeing. Airbus estará agotado hasta finales de esta década para aviones de pasillo único y hasta 2028 para sus aviones A350 de fuselaje ancho, dijo la compañía.

Dado que se espera que la flota mundial de aerolíneas crezca en un tercio durante la próxima década (se espera que las aerolíneas operen 36.000 aviones para 2033, frente a los alrededor de 27.400 aviones comerciales actuales), ambas compañías buscan aumentar el volumen a largo plazo.

Faury dijo que Airbus aumentará la producción del A320neo a 75 aviones por mes en 2026 en un intento por superar a su rival. Boeing planea aumentar la producción de aviones 737 a 50 por mes para 2025.

Por ahora, Airbus se mantiene humilde, al menos públicamente.

Tres días antes del accidente de Alaska Airlines, un Airbus A350 de Japan Airlines quedó envuelto en llamas tras chocar con un avión de la Guardia Costera mientras aterrizaba en Japón. Al diseño y los materiales del Airbus se les atribuyó el mérito de evitar que el incendio hiriera a pasajeros y miembros de la tripulación.

Y Spirit AeroSystems, que fabricó las tapas de las puertas de Boeing, es también un importante proveedor de varios tipos de aviones Airbus. Fabrica piezas de ala para el A320 en una planta de Escocia y paneles de sección central en su planta de Carolina del Norte para el fuselaje del A350. Faury dijo que Airbus está siguiendo de cerca la investigación regulatoria estadounidense sobre Boeing y su proveedor.

Minimizó las preocupaciones de que la carrera entre Airbus y Boeing para producir más aviones con demanda en los próximos años pueda perjudicar la calidad, diciendo que la seguridad, la integridad y el cumplimiento eran los principales pilares de la compañía.

Después de los accidentes de Alaska Airlines y Japan Airlines, «estamos todos muy concentrados, cada uno en nuestro producto, para comprender, analizar y aprender todas las lecciones», dijo Faury durante una aparición separada la semana pasada en una reunión aeroespacial francesa.

“Siempre nos hacemos la siguiente pregunta: ¿Qué dice esto sobre las precauciones en las que quizás no hayamos pensado y en las que debemos pensar?” dijo el señor Faury. “¿Hasta qué punto nos podría pasar esto a nosotros?”